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苹果酝酿大战 有意开发自主芯片

来源:芯片解密-龙芯世纪   时间:2008-11-11   阅读:1067

 
    目前有消息透露称,苹果有意走上芯片自主设计研发道路,开发属于自己的主芯片。业界认为,此举必将引发与IBM之间的一场大战,而同时,也有分析称,索然苹果自身具备一定的优势与能力,但是要实现这一梦想,还是有相当长一段路要走的。
  
    对于苹果是否有意于开发自己的芯片的询问,该公司发言人道林(SteveDowling)拒绝发表任何评论。
  
    不过,人们显然会更加乐于相信,这其实是乔布斯“蓄谋已久”的事情了。从iPhone一炮打响的那天开始,乔布斯就念念不忘要尽可能控制这电话尽可能多的部分。这或许意味着花钱,但是苹果显然并不缺少现金,目前在银行里还有大约250亿美元,完全足以应对这种战略性的行动,而且假如在过程中能够利用英特尔,他们甚至还可以省下不少钱。
 
    日前,苹果(AAPL)方面宣布,他们将雇佣来自IBM的派普马斯特(MarkPapermaster)担任自己的资深副总裁,负责设备硬件工程业务。尽管IBM已经将派普马斯特告上了法庭,他们希望法庭能够禁止派普马斯特在一年内前往苹果工作,理由是他们相信该人掌握了自己芯片部门的一些敏感信息,尤其是PowerPC处理器相关的信息。但是这仍然不足以改变苹果的打算。
  
    据悉,PowerPC原本是大约二十年前两家公司共同合作开发的,但是两年之前,苹果随随便便就放弃了这种芯片,让自己的苹果机成为了英特尔的客户。可是,IBM最初之所以会和苹果走到一起,开发这种芯片,恰恰是因为他们想要携起手来,颠覆英特尔(INTC)和微软(MSFT)在个人电脑领域的垄断。对于IBM(IBM)而言,苹果的作为无疑是向他们的旧日伤口上又撒了一把盐。
  
    今天,苹果不但没有做出终结不快历史的表示,反而进一步引起了IBM的恐惧,而且事实上很可能也引起了他们今日合作伙伴英特尔的恐惧,两家公司开始感到担心的是,苹果酷爱控制权的首席执行官乔布斯(SteveJobs)很可能是要独立研究,让iPhone使用苹果专有的芯片了。事实上,最新的3GiPhone也确实有一些被分析师们相信是由芯片集引发的问题。
  
    “只要苹果能够独力完成一件事情,他们绝对不会愿意和别人绑在一起。”圣何塞EnderleGroup的首席分析师安德烈(RobEnderle)指出,“他们完全可以通过ARM涉足芯片,以获得处理器领域的控制。”他补充道,毕竟,当前对于iPhone而言,主芯片就是其大脑。。
  
    英国的ARMHoldingsPLC(ARMH)向用户授权使用他们的设计,而且可以为用户量身定制产品。事实上,ARM在任何地方,几乎都是IBM、苹果及摩托罗拉(MOT)等联合研发的PowerPC的最主要竞争对手之一。在IBM之外,PowerPC主要被用于运转所谓专门应用程序。不过,在IBM这里,PowerPC仍然是其高端服务器及超级计算机的心脏。
  
    因此,从理论上说来,苹果完全可能让派普马斯特来领导自己公司的团队,根据ARM地设计开发自己新的芯片,使其更加适合iPhone和iPod之类便携设备的需求。实际上,苹果iPhone当中,基于ARM设计的芯片其实已经在扮演心脏角色了,但是这些芯片上苹果从三星电子那里购买来的。对于苹果而言,最理想的设计无疑是:这种新的芯片不会消耗太多的电能,但是却可以运转一系列各种各样的应用程序——由于苹果的先见之明,现在几乎每小时,都有人为这种广受欢迎的智能电话产品开发出新的应用程序。
  
    看上去,要实现这个梦想,苹果还有很长的路要走,因为他们毕竟严重缺乏半导体领域内的经验。不过实际上,苹果已经在培养自己的芯片设计能力了。今年早些时候,苹果斥资2亿7800万美元,收购了一家叫做P.A.Semi的芯片设计公司,这家曾经非常神秘的硅谷初创公司是前拥有强大的专业力量,擅长设计低能耗的芯片,公司的创建者正是曾经在DigitalEquipmentCorp.开发出受到高度评价的Alpha芯片的首席设计师。
 
  收购P.A.Semi的交易从规模上看似乎并没有什么了不起,但是对于历来在这方面以吝啬着称的苹果而言,这其实已经是公司历史上第二大的购并交易了,仅次于1996年以4亿美元收购NeXT,后者现在看来很可能是那个世纪最合算的交易之一。在当年那次交易当中,苹果获得了NeXT的软件,后者现在已经成为了苹果麦金塔操作系统的核心。
 
  EndpointTechnologies的分析师凯伊(RogerKay)对苹果的最新交易评价道,“既然他们已经收购了一家出色的半导体公司,那么本质上说来,他们就已经是半导体行业的新玩家了。”只是,苹果收购的是一家芯片设计公司,并没有相应的半导体生产能力。
 
  因此,投资者自然就不免要发问:为什么苹果不肯继续使用当前供货商英特尔提供的芯片呢?事实上,英特尔现在也开发出了自己的低成本、低能耗芯片Atom。目前,英特尔正在向新兴市场大量销售Atom芯片,后者在当地主要用于那些体积更小、价格更低的笔记本电脑,很多观察家都相信,这种芯片很有希望进入其他的市场,比如智能电话市场。
 
  尽管苹果和英特尔现在是货真价实的合作伙伴,但是实际上,他们的关系却时常出现紧张和摩擦。不久前,一位英特尔高管就曾经公开表示,iPhone的“缺陷”正是由ARM芯片造成的。他的评论针对的就是处理器,苹果方面显然不会希望自己炙手可热的产品因为这种评论而遭遇销售问题。
 
  此外,如果苹果设计了自己的ARM芯片,他们就可以获得对于设计及功能的完全控制权。至于制造环节,完全可以交给合约承包商完成,在当前的低迷环境当中,很多人都会非常愿意接下订单。因此,派普马斯特的专门技能对于苹果而言就具有非常重大的意义了,他可以引领P.A.Semi的设计团队学会如何适应iPhone和其正变得日益庞大的应用程序生态系统的需求。