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依赖MEMS产业 美新半导体活力仍存

来源:芯片解密-龙芯世纪   时间:2009-03-07   阅读:942

 
    一场席卷全球的金融危机使整个半导体产业遭遇前所未有的重创,随着奇梦达等知名厂商的破产,产业内更是一片萧条惨淡景象。但是,依靠三大技术的核心竞争力,美新半导体公司却成为寒风中的一枝独秀,形势远远好于预期。
 
    MEMS让美新底气十足
    无锡芯片设计群落中,美新在全球的专利超过30项,是国内少见的拥有MEMS产业核心技术的企业。在纳斯达克上市的四家中国芯片设计公司中(珠海炬力、中星微、展讯、美新),美新也显得卓尔不群。跟前三家不同,它的总部设在美国,高层都曾在国际级大公司独当一面。更重要的是,虽然整个半导体产业正处在前所未有的衰退之中,美新却是活力仍存。
     半导体产业目前的萧条足以将任何经历过寒冬的业界老手彻底雷翻,行业风向标英特尔很可能在2009年第一季度终结持续盈利22年的神话;台积电总执行长蔡力行认为2009年全球半导体以营收为计算将会衰退30%;即便是长期被视为全球半导体市场增长发动机的中国,半导体产业也出现了有史以来的第一次衰退。 iSuppli公司预计,2009年中国半导体市场将下降5.8%,甚至更糟。
    但是美新创办者赵阳表示,“全行业的衰退对美新当然有影响,但谈不上有什么压力,比行业内其它公司要好得多,2009年业内同行的业绩平均要跌三成,但美新业绩能与2008年持平。这是企业转型的最佳时机。”
    2007年12月,美新半导体在纳斯达克上市,股价最高时曾超过10美元,如今已跌破2美元,由于市值缩水,2008年12月,业界甚至盛传联发科(MTK)准备收购美新。再看营收。美新2008年前三季度的营收约为1490万美元,同比下降了约20%,约为2007年全年营收(2527万美元)的59%。身处地球上竞争最惨烈的行业,面临百年不遇的经济危机,在股价大幅缩水之际怎会“谈不上什么压力”,
    赵阳并不讳言美新股价的下滑,但他认为这并不能反映公司真正的价值。“美新股价下滑,一是因为大形势的影响,二是目前有很多基金面临困难,投资我们的几个基金也在兑现。在股灾来临时,受影响更多的是小公司,因为投资者此时看的不是你公司的实力和运作,而是看你的公司现金有多少,这是作价一家公司最安全的做法。”
    其实,赵阳真正的底气来自于其从事的行业--MEMS(Micro-Electro-Mechanical Systems,即微机电系统),这是半导体行业的发展方向和前沿领域,有着广阔的成长空间。它是系统级的制造模式,整合了微电子和微机械,能按系统的思路来设计、制造、封装芯片。
    “在美新出现之前,MEMS行业历史上没有一家公司赚过钱。我们是全球第一家,而且过去几年是以100%的增长速度在发展。”赵阳告诉记者,“你可以把人看成一个完整的电子系统。传统的半导体就像人的大脑,现在大脑已经极为发达,但缺了眼睛、耳朵、鼻子,无法感知外界环境,这就需要很多传感器,温度、光线、压力、风向、动作等等,MEMS就在做这些工作。”
    MEMS市场目前已超过300亿美元,它分为很多领域,美新所专注的传感器领域便是其中之一。随着任天堂的Wii游戏机和苹果公司的iPhone(手机上网)的成功,MEMS在消费电子产品方面的使用急剧增长。
    “加速度传感器将成为手机的标准配置,这个趋势目前已经出现。”程兵说,美国法律规定2012年前全美所有轻于1万镑的汽车都要使用急剧转弯稳控技术,用于汽车电子稳定控制(ESC)的MEMS传感器全球销售也有望在未来几年内实现翻番。
    国际巨头们的表现也与此相印证。ADI、飞思卡尔、意法半导体以及英飞凌并未因当前局势减少对MEMS的相关投资,反倒咬紧牙关反手加码,甚至将其升级至8寸厂生产。台积电、联电、联发科等台湾厂商也纷纷传出进军MEMS领域的消息,台湾工研院为了加强台湾MEMS产业地位,也将推出一套完整配套措施。
 
       三大优势的核心竞争力
  “从成立之日起,美新参与的就是全球竞争,我们在国内没有竞争对手,能跟我们竞争的都是世界级厂商。”美新半导体副总经理张卫很自豪,“我们有三大优势,这是我们的核心竞争力。”
  第一个优势是美新拥有的基于热对流技术的加速度传感器架构技术。MEMS主流市场是基于电容式的,美新是全球第一家基于热对流技术的MEMS厂商,到目前为止也是惟一一家,拥有100%的自主知识产权。
  这是一个革命性的技术创新。如果仅凭这一项技术,想要在竞争激烈的半导体行业立足亦非易事,但美新在工艺上的优势弥补了这一点。同样,这也是驱动赵阳离开ADI选择自主创业的最关键因素。
  “我在ADI开发出一项技术,可以用标准的CMOS工艺来开发MEMS,而当时所有加速度传感器都是非标准工艺,成本非常高。这套技术可以把成本降低90%。”赵阳告诉记者,半导体产业早已发展到设计、制造、封装、测试四业分离的阶段,Fabless(无生产线半导体供应商)模式已成为业界主流,但四五十年前并不是这样,那时半导体生产并没有一套标准工艺流程,每家做半导体的公司都得自己建厂并开发流程,费用昂贵到不堪忍受。
  赵阳告诉记者,他开发的这套技术,意味着MEMS也可以像传统半导体行业一样,通过四业分离来降低运营成本。这也就成为美新具备的第二个优势。“这是竞争成败最关键的因素。”赵阳很是感激ADI当年的大度,在挽留无果的情况下,ADI决定帮助他创业,以技术入股的形式把这些技术和专利授权给了这家新成立的公司。
  一套全新的商业模式随之而生,这构成了美新第三个核心竞争力。“要跟欧美厂商竞争,你得看清楚他们的弱点在哪里。”赵阳指出了欧美厂商的两大致命伤:成本太高以及对设计决定权的控制力正在丧失。
  他解释说,在半导体产业,欧美厂商必须要保证有40%-50%的毛利,再拿出20%左右的资金来做新产品,必须不断研发新产品,没钱就没办法往前走。同时,随着越来越多的OEM改成了ODM模式,半导体行业的科技含量也越来越低。
  “两岸没有太多自主研发的东西,基本是抄袭,好听点叫反向设计。”研发费用少致使中国半导体产业成本大幅度降低,加上人力资源便宜,因此台湾厂商有30%的毛利就肯干,大陆厂商更狠,20%、15%的毛利都肯干。“这么低的利润率,老美根本见都没见过,你说他们有什么可玩的?”
  但反向设计能力太强也意味着原创能力不足,这是中国芯片设计公司致命之处。但美新有核心技术,独创的SemiFab(半代工)模式又恰能把美国的技术和中国低成本的运作完美结合。
  “我们在创办美新时就定好了策略:技术在美国,生产在中国。我们在台积电流片(流片,像流水线一样通过一系列工艺步骤制造芯片),然后再拿回美新做MEMS加工,最后再到南通富士通封装。”赵阳强调,所谓的Semi(一半)最多只有1/10,但却是最关键的技术。这样既节省了巨大的生产投入费用,又把关键技术掌握在自己手里,避免了纯Fabless很容易被抄袭、模仿的问题。
    2004年-2007年,美新年销售额增长在70%以上,每年净收入的增长超过100%,2007年的毛利率接近60%,而国内半导体厂商毛利率达到20%就很已经很了不起。
 
    等待转型时机
   但美新真正的挑战目前还没有展开。赵阳真正关心的是一个目前看起来还不太明显的问题:价格。
  “MEMS相对半导体而言成长是很快的领域,未来几年年增长率至少在20%以上,但目前增长主要是在手机上,这个钱很难赚,因为MEMS太贵了就没人用,但同时价钱又跌得快,到最后很难再赚到钱。”
  这种情况已经出现过。美新第一个产品很有名,是ThinkPad着名的硬盘保护技术中的关键元器件--加速度传感器,最初IBM设计部门把专利做完了,却由于成本高达5美元被市场部门砍掉,美新把这个成本降到了2美元,获得了大量的市场订单,但做了一段时间美新选择了放弃。
  “我们当时的竞争对手是大公司,觉得丢掉IBM这样的大客户很没面子,宁可亏本做,但之后再做下去已经没有意义。此外,电脑硬盘不会存在太久了,以后都是FLASH,所以硬盘保护技术也不会太久。”赵阳说。
  这才是赵阳面临的真正难题,消费类电子长远来看很难做。为此,美新需要拓展更多的产品线,进入更多的领域以熨平市场波动。
  赵阳认为目前这个时间点对转型来说再合适不过。
  “转型是需要时间的,大家都不好的时候你可以藏起来,好的时候转型躲都躲不掉,对上市公司尤其如此。”赵阳称,美新没有外债,账面上还有7000万美元现金,顺境中很多很难推进的公司变革,现在做起来也是事半功倍。
  赵阳所做的第一件事是创办美新研究院,加大对研发的投资。“现在大家都在减速,这个时候要拼命搞研发,美新今年至少会在研发上投入500万美元。”赵阳透露,整个行业都在缩减开支,美新总开支没减,但把其它部门的开支紧缩再紧缩,重点扶持研发部门。
  美新也在增加产品线。美新目前已生产出20多种型号的加速度计传感器,现在又研发新的传感器产品,光学传感器也正在研发之中。同时,美新也在向产业链上游延伸,做系统的解决方案。“光做元器件没有意义,我们想做真正有自己知识产权的系统,用美新特有的技术、器件和专利去构建,而不是像大多数公司那样买一堆零件自己拼凑。”
  不久前,美新刚刚并购了杭州一家做工业流量表的企业。赵阳表示,MEMS理论上能将工业流量表的灵敏度提高100万倍,实际上提个几万、十几万倍是完全可以做到的,这对工业来说是翻天覆地的变化。“这个杠杆效应很大,一个几百元的工业用表,加个几块钱的传感器,可以卖到上万元。”
  赵阳相信这个数十亿美元的市场是一片更广阔的蓝海。“工业流量表这个行业目前是诸侯分据。他们的行业基础知识都在机械,电子是不懂的,更不要说MEMS。而我们在技术上有绝对优势,有全部的知识产权、解决方案和成熟团队。如果做好了,美新甚至有可能一统天下。”他同时透露,美新已经造出了样机。“我们还想借经济危机抄抄底,在国内外并购一些系统应用的MEMS公司,把业务扩展到航空航天、工业应用等利润更高的领域。”